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25-02-2011
Para desarrollar minsculas "biopilas", obtuvo electricidad... de un cactus

El diario Le Monde le dedic una nota al estudio de Victoria Flexer, doctorada en la UBA

Fuente LaNacion.com 

Muy lejos de la formulacin inicial de la pila, el genial invento que en 1800 el fsico italiano Alessandro Volta describi en una carta a la Royal Society (una serie de discos de zinc y cobre separados por cartn o fieltro impregnados de agua o salmuera), la joven qumica argentina Victoria Flexer desconcierta a los visitantes que pasan por el laboratorio del Centro de Investigaciones Paul Pascal, en la Universidad de Burdeos, Francia, cuando planta dos electrodos cubiertos de enzimas en un cactus y muestra cmo un equipo electrnico (potenciostato) registra el pasaje de una mnima corriente elctrica. La cientfica acaba de producir electricidad... con una planta!

Por supuesto, el objetivo de Flexer, que est en Francia cumpliendo con una beca posdoctoral y cuyo experimento fue tan interesante como para atraer la atencin de uno de los ms tradicionales diarios franceses, Le Monde, va mucho ms all de la sorpresa del no iniciado: la investigadora, doctorada en la Facultad de Ciencias Exactas de la UBA (en el Instituto de Qumica Fsica de los Materiales, Medio Ambiente y Energa, Inquimae), trabaja en el desarrollo de pilas en miniatura que en lugar de metales utilicen glucosa y oxgeno para producir electricidad.

"Una pila es un dispositivo que convierte energa qumica en energa elctrica -cuenta Flexer desde su oficina en el departamento de bioceldas de combustible y biocaptores de la Universidad de Burdeos-. Adems de la glucosa y el oxgeno, necesitamos un catalizador, y nuestra idea es usar un elemento natural, como las enzimas producidas por hongos, bacterias, levaduras, etctera. Son baratas, fciles de producir e inagotables."

Las enzimas son catalizadores biolgicos altamente especficos. En una mezcla muy compleja, como la sangre humana, una enzima (en el ctodo) debera reaccionar con la glucosa y otra (en el nodo) con el oxgeno.

La principal ventaja de una pila "biolgica" es que sera un dispositivo totalmente inocuo, limpio y atxico. La desventaja es que produce mucha menos corriente que la tradicional. Por eso, los cientficos imaginan que su utilidad podra estar en la alimentacin elctrica de dispositivos implantados en el cuerpo humano. Por ejemplo, sensores subcutneos para medir el nivel de glucosa en personas diabticas. Tambin podran dar vida a juguetes infantiles, lo que eliminara el peligro en caso de ingestin...

"Con estas pilas no vamos a salvar al mundo del problema energtico -aclara Flexer-. Una de las limitaciones es que estn pensadas para implantarse no muy profundamente y que puedan ser cambiadas con cierta frecuencia, ya que pueden durar uno o dos meses. La colocacin debera poder hacerla el paciente mismo o su tutor, con una operacin similar a la de ponerse un arito."

Tratndose de un laboratorio de investigacin bsica, los cientficos primero midieron la efectividad de la pila in vitro. "Despus pensamos en qu otro lugar podamos encontrar glucosa y oxgeno, y se nos ocurri usar el cactus", comenta. Lo singular del caso es que para recargar estas pilas bastara con unas gotitas de agua azucarada.

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